Incarcerated and Formerly Incarcerated Californians Sue State Prison System For Illegally Discriminating Against People Suspected of Being Born Outside the U.S.

Racial Justice and Immigrant Rights Leaders Call on Governor Newsom to Halt CDCR's Cooperation with ICE

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SAN FRANCISCO – A lawsuit filed today in California Superior Court claims that the California Department of Corrections and Rehabilitation (CDCR) unlawfully discriminates against hundreds of people each year in its wholly voluntary efforts to assist Immigration and Customs Enforcement (ICE). CDCR refers people in its custody to ICE for detention and deportation after they have served their time in prison, contributing to a dual system of justice that targets immigrants, refugees, and anyone CDCR officers unilaterally—and often incorrectly—assume was born outside the U.S. In violation of Californians’ civil rights, CDCR at times makes these decisions using nothing more than their perception of an incarcerated person’s place of birth, race, ethnicity, or how well they speak English.

The lawsuit alleges that CDCR’s policy of referring people to ICE based on national origin has led to many U.S. residents and citizens being investigated, detained, and put into the deportation pipeline based on false and racialized assumptions of individuals’ immigration statuses, in violation of the California Constitution’s equal protection clause and state anti-discrimination law. It has also resulted in peoples’ exclusion from rehabilitative programs that enable them to reduce their time in custody; alternative-to-custody programs; lower-security housing placements; and educational and vocational programs that help people transition back to their families and communities, in violation of the California Values Act.

The lawsuit’s organizational plaintiffs, Asian Prisoner Support Committee and Root & Rebound, provide services to thousands of incarcerated and formerly incarcerated community members, including Californians harmed and denied their civil rights by CDCR and its discriminatory practices detailed in today’s filing.

“Throughout my incarceration, CDCR informed me I had an active ICE hold. Knowing that caused me so much fear and anxiety throughout the years, believing I would never be able to return home to my family,” said Ny Nourn, Co-Director of the Asian Prisoner Support Committee and an advocate for other immigrant community members and survivors of domestic violence. “Shortly after a visit from an ICE agent, in May of 2017, on what was supposed to be my first day of freedom after being granted parole, CDCR automatically transferred me to ICE detention, where I would spend the next six months fighting deportation. CDCR continues to work with ICE to discriminate against foreign-born people like me instead of helping keep our communities safe and families together.”

“Root & Rebound’s mission is to support people in navigating reentry and to reduce the harms perpetuated by mass incarceration,” said Carmen Garcia, Root & Rebound’s executive director. “CDCR’s unconstitutional practices of referring incarcerated individuals to ICE add yet another significant and discriminatory barrier for people and their families who are trying to break the cycle of incarceration.”

The lawsuit’s two individual plaintiffs were referred to ICE upon entering CDCR custody, jeopardizing their access to important housing and rehabilitation services, and causing serious harm to their wellbeing.

Plaintiff Roth Chan is a U.S.-born citizen whose family immigrated to the U.S. from Cambodia. When she entered CDCR custody, officials perceived her to be foreign-born (CDCR actually classified her as “Mexican” on prison paperwork), triggering an illegal, CDCR-invented policy known as a “Potential Hold,” which state officials use to send information about people to ICE and to deny them placement in various prison programs. She has repeatedly notified CDCR of her U.S. citizenship, but has been ignored.

Chan was devastated when she learned that the Potential Hold had blocked her access to alternative-to-custody programs, rehabilitation programs, and early release.

“It put me in a deep depression,” said Roth Chan. “I would attend programs all day in prison, and by the end of the day I would cry knowing that I wasn’t earning credits for an earlier release just based on my appearance. I still have a hard time sleeping. I wonder what will happen if ICE picks me up or transfers me to an immigration detention facility. I think about it every night.”

In 2020, CDCR illegally transferred Brian Bukle—a Black resident of Riverside County who has lived in the U.S. since he was a toddler and who has been a U.S. citizen for over 50 years—to ICE custody, after denying him access to an alternative-to-custody program. ICE illegally incarcerated him for 36 days. Like Chan, prison officials singled out Bukle based on their suspicions that he was foreign-born, triggering the Potential Hold and a related illegal policy known as the “ICE Notification Policy,” which CDCR used to refer Bukle to ICE for detention and possible deportation.

Under the ICE Notification policy, CDCR sends lists of all supposedly foreign-born people to ICE on a monthly or quarterly basis—people like plaintiff Anouthinh “Choy” Pangthong, a U.S. citizen born in a refugee camp in Thailand. When Pangthong entered CDCR custody in 1998, CDCR notified U.S. Immigration and Naturalization Services (the predecessor agency to ICE), even though Pangthong had become a U.S. citizen the previous year. Pangthong lived with the threat of ICE detention and deportation for nearly 19 years, until an attorney was finally able to convince ICE to release the hold and Pangthong could return home.

“For nearly two decades, I lived with the fear and trauma caused by CDCR’s discriminatory ICE notification policy based on where I was born. I tried for 19 years to explain that I’m a U.S. citizen,” said Anouthinh “Choy” Pangthong, who works with Southeast Asian communities as the digital media director for the organization Empowering Marginalized Asian Communities in Stockton. “At one period during my incarceration, it got to the point that I almost hoped to stay in CDCR custody to just avoid being ripped apart from my home and family. Deportation would mean losing my loved ones and a life rooted in the community and state I call home. Like any other Californian, immigrants and refugees should be able to earn their release from prison and reunite with their families and communities.”

This lawsuit exposes CDCR’s unconstitutional, racist, and wholly voluntary policies and practices that tear families apart in California every day, coming just as the HOME Act has been introduced in the state legislature to ensure immigrant Californians who earn release from state prison under broadly supported criminal justice reforms are not transferred to ICE. As the legislature works towards passing the HOME Act and this lawsuit advances, plaintiffs and their attorneys are calling on Governor Newsom to protect Californians and halt CDCR’s voluntary cooperation with ICE today.

“A few weeks ago outside San Quentin State Prison, Governor Newsom said, ‘we have to be in the homecoming business.’ For an untold number of Californians, homecoming remains a mirage as long as CDCR opts to keep its unconstitutional, illegal, and racist policies,” said Carl Takei, Criminal Justice Reform Program Manager at the Asian Law Caucus. “Across the state, incarcerated and formerly incarcerated Californians and their families are sharing their stories to bring about change that reunites loved ones and builds stronger communities. With a stroke of a pen, Governor Newsom can embrace their calls to action and fulfill his own promise to make California a state that welcomes people home.”

“Through its unlawful discrimination and targeting of immigrants and refugees, the California prison system is undermining Californian values of equality, fairness, and justice. This contradicts the alleged mission of the California prison system to provide people with the tools to return to their communities, through access to rehabilitative and educational programs,” said Sana Singh, Immigrants’ Rights Fellow at the ACLU Foundation of Northern California. “This lawsuit underscores what incarcerated and formerly incarcerated people have shared about their experiences for years: California operates a system of double punishment that rips apart immigrant and refugee families and communities.”

Plaintiffs are Roth Chan, Anouthinh “Choy” Pangthong, the Asian Prisoner Support Committee, and Root & Rebound. They are represented by the ACLU Foundation of Northern California, Asians Americans Advancing Justice – Asian Law Caucus, and Munger, Tolles & Olson LLP.

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Californianos actualmente e anteriormente encarcelados demandan al sistema penitenciario estatal por discriminar ilegalmente a personas sospechosas de haber nacido fuera de EE. UU.

Lideres de la justicia racial y de los derechos de los inmigrantes piden al Gobernador Newsom que detenga la cooperación del sistema penitenciario con ICE

SAN FRANCISCO – Una demanda presentada hoy en el Tribunal Superior de California afirma que el Departamento de Correcciones y Rehabilitación de California (CDCR, por sus siglas en inglés) discrimina ilegalmente a cientos de personas cada año en sus esfuerzos voluntarios para ayudar a Inmigración y Control de Aduanas (ICE, por sus siglas en inglés). El CDCR refiere a personas bajo su custodia a ICE para su detención y deportación después de que han cumplido su condena en la cárcel, contribuyendo a un sistema dual de justicia que apunta a inmigrantes, refugiados y cualquier persona que los oficiales del CDCR asuman, a menudo incorrectamente, que nació fuera de EE. UU. En violación de los derechos civiles de los californianos, el CDCR a veces toma estas decisiones utilizando nada más que su percepción del lugar de nacimiento de la persona encarcelada, su raza, etnia o habilidad para hablar inglés.

La demanda alega que la política del CDCR de referir a las personas a ICE según su origen nacional ha llevado a muchos residentes y ciudadanos de EE. UU. sean investigados, detenidos y puestos en el proceso de deportación basado en suposiciones falsas y racializadas sobre el estatus migratorio de los individuos, en violación de la cláusula de igualdad bajo la ley de la Constitución de California y la ley estatal contra la discriminación. También ha resultado en la exclusión de personas de programas de rehabilitación que les permiten reducir su tiempo en custodia; programas alternativos a la custodia; alojamiento en unidades de menor seguridad; y programas educativos y vocacionales que ayudan a las personas a reintegrarse en sus familias y comunidades, en violación del Acta de Valores de California.

Los demandantes organizacionales, Asian Prisoner Support Committee y R00t & Rebound, brindan servicios a miles de miembros de la comunidad que son encarcelados o anteriormente encarcelados, incluidos los californianos perjudicados y negados en sus derechos civiles por el CDCR y sus prácticas discriminatorias detalladas en la presentación de hoy.

“Durante mi encarcelamiento, el CDCR me informó que tenía una orden activa de ICE. Saber eso me causó tanto miedo y ansiedad a lo largo de los años. Creía que nunca podría volver a casa con mi familia”, dijo Ny Nourn, codirectora del Asian Prisoner Support Committee y defensora de otros miembros de la comunidad de inmigrantes y sobrevivientes de violencia doméstica. “Poco después de una visita de un agente de ICE, en mayo de 2017, en lo suponía que era mi primer día de libertad después de ser concedida la libertad condicional, el CDCR me transfirió automáticamente a la detención de ICE, donde pasaría los siguientes seis meses luchando contra la deportación. El CDCR continúa trabajando con ICE para discriminar a personas nacidas en el extranjero como yo, en lugar de ayudar a mantener nuestras comunidades seguras y unidas”.

“La misión de Root & Rebound es apoyar a las personas en la navegación de la reinserción social y reducir los daños perpetrados por la encarcelación en masa”, dijo Carmen Garcia, directora ejecutiva de Root & Rebound. “Las practicas inconstitucionales de CDCR de referir a personas encarceladas a ICE agregan otra barrera significativa y discriminatoria para las personas y sus familias que intentan romper el ciclo de la encarcelación”.

Los dos demandantes individuales fueron referidos a ICE al ingresar a la custodia del CDCR, poniendo en peligro su acceso a importantes servicios de vivienda y rehabilitación, y causando un grave daño a su bienestar.

La demandante Roth Chan es ciudadana nacida en EE. UU. cuya familia emigró desde Camboya. Cuando entró en custodia de CDCR, los funcionarios la percibieron como extranjera (CDCR la clasificó como “mexicana” en los documentos de la prisión), lo que desencadenó una política ilegal inventada por el CDCR conocida como “Retención Potencial”, o “Potential Hold”, que los funcionarios estatales utilizan para enviar información sobre personas a ICE y para negarles la colocación en diversos programas de prisión. Ella ha avisado repetidamente al CDCR sobre su ciudanía estadounidense, pero ha sido ignorada.

Chan sintió devastada cuando se enteró de que el “Retención Potencial” había bloqueado su acceso a programas alternativos a la custodia, programas de rehabilitación y liberación temprana.

“Me puso en una profunda depresión”, dijo Roth Chan. “Asistiría a programas todo el día en la prisión y al final del día lloraría sabiendo que no estaba ganando créditos para una liberación anterior solo basada en mi apariencia. Todavía tengo dificultades para dormir. Me pregunto que sucederá si ICE me recoge o me traslada a una instalación de detención de inmigración. Lo pienso todas las noches”.

En 2020, CDCR transfirió ilegalmente a Brian Bukle, un residente negro del condado de Riverside que ha vivido en los Estados Unidos desde que era un niño y que ha sido ciudadano estadounidense durante mas de 50 años, a la custodia de ICE, después de negarle al acceso a un programa alternativo de custodia. ICE lo encarceló ilegalmente durante 36 días. Como Chan, los funcionarios de la prisión refirieron a Bukle basándose en sus sospechas de que había nacido en el extranjero, lo que desencadenó el “Potential Hold” y una política ilegal conocida como la “Política de Notificacion de ICE”, o “ICE Notification Policy”. CDCR utilizó esa política para referir a Bukle a ICE para su detención y posible deportación.

Bajo la Politica de Notificación de ICE, CDCR envía listas de todas las personas supuestamente nacidas en el extranjero a ICE mensualmente o trimestralmente, incluso personas como el demandante Anouthinh “Choy” Pangthong, un ciudadano estadounidense nacido en un campo de refugiados en Tailandia. Cuando Pangthong ingresó en la custodia del CDCR en 1998, los oficiales notificaron a los Servicios de Inmigración y Naturalización de los Estados Unidos (la agencia predecesora de ICE), aunque Pangthong se había convertido en ciudadano estadounidense el año anterior. Pangthong vivió con la amenaza de la detención y deportación de ICE durante casi 19 años, hasta que un abogado finalmente pudo convencer a ICE de liberar la retención y Pangthong pudo regresar a casa.

“Durante casi dos décadas, vivi con el miedo y el trauma causados por la política discriminatoria de notificación de ICE basada en dónde nací. Intenté durante 19 años explicar que soy ciudadano estadounidense”, dijo Anouthinh “Choy” Pangthong, quien trabaja con comunidades del sudeste asiático como director de medios digitales para la organización Empowering Marginalized Asian Communities en Stockton. “En un momento durante mi encarcelamiento, llegó al punto de que casi esperaba quedarme en la custodia de CDCR solo para evitar ser arrancado de mi hogar y mi familia. La deportación significaría perder a mis seres queridos y una vida arraigada en la comunidad y el estado que es mi hogar. Como cualquier otro californiano, los inmigrantes y los refugiados deberían poder obtener su liberación de la prisión y reunirse con sus familias y comunidades”.

Esta demanda expone las políticas y prácticas inconstitucionales, racistas y totalmente voluntarias del CDCR que separan a las familias en California diariamente, justo cuando se introduce la Ley HOME en la legislatura estatal para garantizar que los inmigrantes californianos que son liberados de la prisión estatal bajo reformas de justicia penal ampliamente apoyadas no sean trasladados a ICE. A medida que la legislatura trabaja para aprobar la Ley HOME y la petición avanza, los demandantes y sus abogados piden al gobernador Newsom que proteja a los californianos y detenga la cooperación voluntaria de CDCR con ICE.

"Hace unas semanas afuera de la Prisión Estatal de San Quentin, el Gobernador Newsom dijo, 'tenemos que estar en el negocio del regreso a casa'. Para un número incalculable de californianos, el regreso a casa sigue siendo un espejismo mientras el CDCR opte por mantener su política inconstitucional, ilegal y racista”, dijo Carl Takei, Gerente del Programa de Reforma de la Justicia Penal en el Asian Law Caucus. “En todo el estado, los californianos que están y estuvieron encarcelados junto con sus familias están compartiendo sus historias para lograr un cambio que los reúna con sus seres queridos y construyan comunidades más fuertes. Con un trazo de bolígrafo, el gobernador Newsom puede reconocer sus peticiones y cumplir su propia promesa de hacer de California un estado que da la bienvenida a las personas”.

“A través de su discriminación ilegal y su focalización en inmigrantes y refugiados, el sistema penitenciario de California está socavando los valores californianos de igualdad, equidad y justicia. Esto contradice la supuesta misión del sistema penitenciario de California de proporcionar a las personas las herramientas para que regresen a sus comunidades, a través del acceso a programas educativos y de rehabilitación”, dijo Sana Singh, miembro del programa para los derechos de inmigrantes de la Fundación ACLU del Norte de California. “Esta demanda subraya lo que las personas que están y estuvieron encarceladas han compartido sobre sus experiencias durante años: California opera un sistema de doble castigo que destroza a las familias y comunidades de inmigrantes y refugiados”.

Los demandantes son Roth Chan, Anouthinh “Choy” Pangthong, Asian Prisoner Support Committee, y Root & Rebound. Están representados por la Fundación ACLU del Norte de California California, Asians Americans Advancing Justice – Asian Law Caucus, y Munger, Tolles & Olson LLP.

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